只有历史本科的威腾是怎样进入普林斯顿读数学 Phd 的?

虽然的确是一个物理学界的天才,唯一获得菲尔兹的理论物理学家。可是他是如何拿到推荐信和成绩单证明自己具备这样的能力
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搬运一下quora上相关问题的一个回答:quora.com/How-did-Edwar


简单翻译一下:这位答主的父亲是一名理论物理学家并且认识威腾。他的父亲告诉他威腾当时在普林斯顿读硕士的时候,威腾就已经对理论物理产生了兴趣并且找了一位物理教授说自己对物理很感兴趣。然后这位教授就叫威腾去读Jackson,就是下面这本书:

这是一本研究生级别的电动力学教材,具体的描述你可以去amazon上看看书评,知乎上也有很多人评价过,简单来说就是,文科背景的威腾不可能看得懂,这位教授明显就是想打发掉威腾。

结果。。。威腾只花了两周就看完了并且是完全理解了书中的内容。这位答主怕大家体会不到威腾的恐怖,特地拿他父亲举了例子:他的父亲,作为一名在自己领域里算得上是成功的物理学家,靠自己自学jackson,也至少要一年。那位教授明显就不相信威腾能两周读完,就考了考他,结果发现威腾是真懂。。。所以。。。他完全就是个天才啊。。。

你如果是这位教授你也会被威腾所折服的吧?所以要个推荐信就变得很容易了。


说个题外话:我曾在知乎上看到一个物理大v在某个回答里说:(大概意思)当时没有教授愿意收威腾,威腾就去跟他爸求助(他爸就是个理论物理学家),他爸就靠自己的人脉帮他要到了推荐信。

(忘记是哪个大v说的了,有看到这个回答的朋友,如果可以的话,麻烦把这个回答的链接放在评论区,我好引用一下,谢谢!)

注:这个故事是真的,见 @量子色动力学 的回答。


这位答主又继续补充:

后来威腾就去给这个教授当了助教,威腾讲的习题课一直都很顺利,他总能非常轻松地以最优美的方式解出题目,所以教授一直对他很满意。第二年,这个教授换了个助教,这个新助教表现地很差,这个教授就认为这个助教实在是太菜了。结果到了下一年,又换了新的助教,这个第三个助教同样菜的抠脚,然后教授就意识到,不是他们太菜了,是威腾实在太吊了,后面的助教跟威腾相比实在是相形见绌。


不知道有没有人知道这个叫威腾去读jackson的教授是谁。。。

注:根据评论区 @qfzklm 以及他的回答,这个教授是A.Zee。

谷歌了一下也搜到了:Ed Witten's early years?


再说个题外话也是在知乎上看到一个物理大v说的,大概意思就是威腾只用了一个月还是两个月就学会了量子场论。。对于一个物理背景的学生来说,学习量子场论的难度是怎样的以及一般要学多久,在知乎上你就可以自己搜到很多相关的问题。而且威腾是文科背景。

注:这件事的真实性暂找不到可靠的证明。


还有一点就是,威腾一开始其实在普林斯顿读的是应用数学的phd,后来转去物理phd的。(引自维基百科)


再补充一下:我一开始贴的那个quora上的回答下面有个评论说了个小故事

这个评论者上过威腾他爸的课,算是稍微了解威腾。他说,威腾虽然是非理科背景,但是实际上他懂很多数学和物理的知识并且威腾本科的时候选修过很多理科课程。

注:根据 @量子色动力学 的回答里提供的信息来看,A.Zee说witten当时是一门物理课都没学过的,但是这个评论者却说witten在本科的时候选修过science的课。这里有点小矛盾,但是显然A.Zee说的更可信,所以这里先选择相信A.Zee 的说法。


补充:我又找到了一个重要的东西,witten自己写的一篇文章 Adventures in Physics and Math sns.ias.edu/ckfinder/us

因为是witten自己写的,所以真实性完全可靠。文章比较长,我就不一一截图出来翻译了,懂英文的自己去看吧,我只提取出跟这个问题有关的几点重要信息(有些地方我实在不好翻译,如果翻译的不恰当,麻烦在评论区指出,谢谢!):

  1. witten小时候是对天文学感兴趣的,在他九岁还是十岁那年,他得到了一个天文望远镜,他印象很深刻是他可以用望远镜看到土星的环,而当时他以为土星是很难被发现(看到)的。这个问题一直困惑着他并且引发了他的思考(才九岁啊。。)。看到这里我想起来之前看的一个讲爱因斯坦的纪录片,里面有个人说:“爱因斯坦在十六岁的时候因为思考光的本质而激动的手心冒汗,我们在十六岁的时候都有因为什么事情而激动的手心发汗的经历,但我们激动的原因大都不是因为在思考光的本质,而这也是为什么他是爱因斯坦。” 你看,witten也一样,他们都在很年轻的时候就开始思考物理学的本质了。
  2. 在他十一岁的时候,witten的父亲给了他一本微积分教材。他说在当时的那段时间,他对数学很有热情。然而witten的父母不希望在他这么年幼的时候接触过多高级的数学知识,所以在他十一岁学完基本的微积分后就再也没接触过比微积分更高级的数学。但是,在往后的几年里,他接触到的任何数学,在他看来,从根本上来说都算不上新颖也不够有挑战性。(其实我觉得讲到这里的时候已经说明了一切吧。。。witten根本就是个天生的数学天才,有多少人初中数学学得好结果高中数学学得很差,高中数学学的好结果大学数学学得很差,微积分线性代数学的好结果更高级的数学学得很差,太多了。。而witten呢?从来没有在学习数学上感到任何的困难。)
  3. witten自己也承认数学和物理学是他最具有天赋的领域并且只有在这两个领域里他才能感到满足。
  4. witten21 岁的时候他在数学和物理这两个专业里纠结要选哪一个,后来他选了物理,因为他对基本粒子十分着迷,他在这篇文章里也写了很多他为什么对研究基本粒子如此着迷。(所以这也解释了为什么他会从应用数学的phd转去粒子物理的phd)
  5. 在普林斯顿完成了博士学位的学习之后,他去哈佛继续做博士后,在哈佛,他遇到了数学界和物理界的一干大佬:Steven Weinberg,Sheldon Glashow,Howard Georgi,Sidney Coleman,Raoul Bott,David kazhdan,Michael Atiyah,Isadore Singer. 这几个人有多大佬你自己去搜一下就知道了。。。哦对了,他的博士导师是David Gross,也是大佬. witten还说自己在博士期间有很多搞不清楚的问题,在哈佛的这段时间跟这些大佬讨论了一下就懂了。
  6. 我们现在知道witten会很多高级的数学,但是在那个时候他对这些数学是完全没听说过的。他后来之所以会这么多数学,是因为他在哈佛认识了很多数学大佬,而且atiyah还带着他去剑桥呆了一年学习数学。(他能够用很短时间学会那么多处于前沿的数学知识,这里再次说明了他的数学天赋。)
  7. witten学那些很高级数学的主要动机是为了回答那些当时无人能解释的物理问题,于是在不知不觉中他会的数学变得越来越多。。。
  8. witten写的很多论文本来就是为了回答物理问题的,结果后来发现这些论文对数学的影响更大(我们也知道他后来获得了菲尔兹奖。。),而这完全是出乎他意料的。
  9. 对了,witten是1973年开始读phd,在此之前根据A.Zee的说法,他没有上过任何物理课,然后witten只用了三年,也就是在1976年博士毕业了(在学术背景如此薄弱的情况下居然还能这么快毕业)。。。博士毕业之后,他去哈佛做了四年的博士后(博士一毕业就拿到了最顶级的博士后职位),在这四年间,有一年跟着atiyah去了剑桥呆了一年。四年后,在1980年,witten开始在普林斯顿任教(做了一期博士后之后就拿到了教职)。1981年(此时他才博士毕业5年),他就做出了后来让他获得菲尔兹奖的工作。1990年获得菲尔兹奖。

总结一下就是:

  1. witten本身具有超级无敌强大的数学和物理学天赋,起步晚但是还是碾压了同时代所有人的那种天赋。这里引用下Joseph Polchinski 说的:"you know, we all think we are smart, but he(指witten) is just so much smarter than the rest of us."
  2. witten自己本来就对数学和物理学很感兴趣(他自己用的词是“passion”和“fascinated”)
  3. witten的父亲是一名很懂教学(上面提到过的那个评论者,说witten他爸是个”exceptional teacher“)的理论物理学家,他给了witten很好的启蒙教育。
  4. 有一众学界大佬指导witten,名师出高徒。